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LA AVENTURA DE LA CIENCIA
Veneno inteligente que salva vidas

Intel Core i7
Procesador Intel® Core™ i7

Tiempo de lectura: 4 minutos

El Dr. Zoltan Takacs utiliza una ThinkPad para analizar algunas de las toxinas más mortales del mundo y convertirlas en medicinas potenciales.

La mayoría de la gente evita las criaturas venenosas. El Dr. Zoltan Takacs se ha pasado la vida persiguiéndolas.

El renombrado científico y explorador busca los venenos de algunas de las criaturas más mortíferas del mundo (serpientes, arañas, escorpiones y más) con la esperanza de que sus toxinas letales proporcionen una plantilla para diseñar medicinas nuevas. La lógica básica detrás de su método: lo que puede matarte podría salvarte la vida.

Alrededor de 20 medicinas ya se derivan de toxinas de venenos animales, entre ellas, dos de los principales medicamentos utilizados para tratar los ataques cardíacos. Otras toxinas de venenos animales se están utilizando para tratar una serie de enfermedades como la hipertensión arterial, la insuficiencia cardíaca, la trombosis, la diabetes y el dolor crónico asociado con el cáncer y el VIH. La estructura molecular de estas toxinas letales ha evolucionado a lo largo de millones de años para unirse y modificar receptores específicos que controlan las funciones vitales. Los investigadores esperan aprovechar esta sabiduría evolutiva para desarrollar medicinas que se adhieran y solo modifiquen el receptor vinculado a la enfermedad, reduciendo así los efectos secundarios y aumentando el éxito terapéutico.

La investigación y la pasión de Takacs lo ha llevado a más de 190 países. Lo han mordido serpientes media docena de veces y se ha vuelto alérgico tanto al veneno como al antisuero. Pero al científico biomédico húngaro lo impulsa saber que medicinas potenciales que pueden salvar vidas pueden estar escondidas en el veneno de criaturas que se encuentran en los rincones más remotos del mundo. Eso, y su pasión de toda la vida por la exploración. Además de sus actividades científicas, Takacs es piloto de avión, buzo y un ávido fotógrafo de fauna.

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Takacs ha tenido esta fascinación por el mundo natural toda la vida. De niño, recuerda haber atrapado “todo tipo de serpientes”, entre ellas, su primera víbora a los 14 años, y haberlas traído a casa. “Siempre supe que quería ser científico”, dice. Su motivación es “el misterio y la belleza de la vida”.

Pueden pasar meses de planeación, viaje y búsqueda antes de que Takacs localice su objetivo, desde la obtención de permisos en el país que visita hasta el avistamiento real del animal de interés. Una vez que encuentra a la criatura venenosa, Takacs la captura, toma una pequeña muestra de tejido y, por lo general, la libera. 

 

Mientras está en el campo, el científico solo puede llevar poco equipo cuidadosamente seleccionado, que siempre incluye su ThinkPad de Lenovo, equipada con hasta los últimos procesadores Intel® Core™.

“Todo menos atrapar una serpiente requiere una computadora”, comenta el usuario veterano de ThinkPad sobre su trabajo. Pero se corrige a sí mismo: “Bueno, hasta atrapar una serpiente requiere una computadora para enviar por email la solicitud del permiso..."

Takacs depende de las soluciones tecnológicas innovadoras de Lenovo  para ejecutar cada parte de su viaje: planeación, navegación GPS, etiquetado de muestras y almacenamiento de datos. En un aprieto, carga sus dispositivos con baterías de auto y energía solar. 

Side Image Scorpion
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“A donde sea que viaje, tengo que tener acceso a mis datos y poder trabajar con ellos”, dice. “Todo esto se puede hacer con máquinas Lenovo”. Para Takacs, elegir el equipo tecnológico adecuado se reduce a “portabilidad, confiabilidad y especificaciones potentes”.

Pero las especificaciones potentes solo te permiten llegar hasta cierto punto cuando estás atravesando la selva tropical del Congo durante días. En estas condiciones, Takacs requiere que su equipo no solo sea móvil sino también resistente, desde sus botas hasta la laptop que trae en la mochila. 

“Tengo computadoras Lenovo de hace una década. Todas funcionan todavía y he estado viajando con ellas literalmente por todo el mundo”, dice. Y, para Takacs, viajar no es una escapada normal de fin de semana.

La tecnología innovadora también entra en juego en el laboratorio, donde Takacs emplea actualmente más de cuatro máquinas Lenovo que lo ayudan a hacer posible su visión científica. Después de conseguir una muestra, Takacs la lleva a su laboratorio donde él y un equipo de investigadores extraen el plano genético de las toxinas y utilizan los datos para diseñar y construir bibliotecas de Toxinas de diseño. Luego, apoyado por las tecnologías de alto rendimiento, examina estas bibliotecas en busca de nuevas medicinas potenciales.

Side Image Lab
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Desarrolladas por Takacs y sus colegas de la Universidad de Chicago, las bibliotecas de la plataforma de Toxinas de diseño contienen más de un millón de variantes de toxinas animales dirigidas a un tipo de receptor en particular. Las variantes de toxinas se diseñan mediante genómica computacional y modelación molecular basadas en plantillas de toxinas naturales. De hecho, son "toxinas mosaico", lo que significa que varias partes de la toxina, obtenidas de diferentes tipos de animales venenosos, se pegan entre sí. Para analizar los datos, Takacs y sus colegas utilizan métodos computacionales, impulsados en gran medida por las máquinas ThinkPad de Lenovo, para filtrar las variantes de toxinas en los receptores clave, determinando así qué toxina es la que mejor puede tratar la enfermedad de interés.

La biblioteca de Toxinas de diseño ya ha dado como resultado moléculas de medicamentos potenciales, aunque puede llevar más de una década de pruebas y ensayos antes de que estos hallazgos lleguen al mercado de consumo. 

El avance de la tecnología es un aspecto clave de la misión de Takacs. “Las toxinas se encuentran entre las más sofisticadas y poderosas para encontrar los receptores clave en el cuerpo” dice. “Por un lado, queremos mantener esta sabiduría natural. Por otro lado, al aplicar la farmacología a la bioinformática, estamos utilizando tecnología de vanguardia para mejorar lo que la naturaleza ha logrado en cientos de millones de años de prueba y error”.

Takacs tiene una larga lista de destinos que espera visitar -Asia y África son los siguientes en su lista - aunque las prioridades de la investigación, los permisos y los plazos estacionales son clave para su proceso de planeación. Por lo tanto, con más de 150 mil especies de animales venenosos que habitan actualmente el planeta y que tienen un arsenal estimado de 20 millones de toxinas, podemos estar seguros de que al científico no se le agotarán las investigaciones ni las exploraciones en un futuro cercano. 

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